La Vaquita de San Antonio – El insecto controlador de plagas

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Vaquita de San Antonio, mariquita, petaquita, San Antonio o Ladybug, un insecto que ya desde la infancia inspira cero temor, aterrizando casi siempre en nuestras manos y brazos con su cuerpito regordete, pequeño y colorido. Pese a su apariencia inocente y calma, se lo considera una alternativa excepcional para el control biológico de los principales enemigos de las huertas…


¿Qué insecto es el San Antonio?

La vaquita de San Antonio es un tipo de escarabajo pequeñito y simpático de forma redonda que camina y vuela, por lo general con lunares negros y caparazón brillante en color rojo, anaranjado, negro, amarillo o incluso verde.

Propylea quatuordecimpunctata comiendo al llamado pulgón del guisante. – Foto: Scott Bauer

Otros nombres populares

  • San Antonio
  • Mariquita
  • Vaquita de San Antonio
  • Chinitas
  • Petaquitas
  • Catitas
  • Joanhinas
  • Tortolitas
  • Ladybug / ladybird beetles en inglés

A la vista de día, escondidos durante el invierno

La vaquita de San Antonio es un insecto diurno, que habitualmente se ve sin problemas durante el día, caminando sobre plantas, ramas, manos y cuellos de niños y adultos, sin aparentar ningún miedo o desesperación.

Foto: Lisa Fotios

Pero durante el invierno, algunas especies de mariquitas suelen esconderse en casas y edificios, entre los rincones de habitaciones, marcos de las ventanas y otras grietas.

Foto: Gilles San Martin

Cuando inunda el frío, las mariquitas adultas de ciertas especies también gustan quedarse apiladas en grupos, cobijadas por la hojarasca o debajo de las rocas.

Control biológico de plagas con mariquitas

Insecto de la familia de los coccinélidos (Coccinellidae), estos escarabajos se imponen por su apariencia frágil e inofensiva, pero el San Antonio es un depredador de otros insectos hervíboros, como los pulgones, cochinillas y otras plagas agrícolas.

En 1888 la especie australiana Rodolia cardinalis se introdujo en California para controlar la cochinilla acanalada (Icerya adquirir), insecto que en aquella época llegó a peligrar la industria de los cítricos, siendo una de las pioneras experiencias de control biológico de plagas.

Rodolia cardinalis – Foto: gailhampshire

Por ejemplo, Harmonia axyridis, el escarabajo asiático multicolor (Multicolored Asian Lady Beetle), generalmente naranja con o sin manchas, se ha usado para controlar los pulgones en cultivos de frutas y nueces.

Harmonia axyridis – Foto: Andreas Trepte

Pero así como es un insecto saludable en el campo, no lo es tanto dentro del hogar. Por lo menos, algunos de ellos. Ojo con el escarabajo asiático, porque puede arruinar muebles y alfombras con sus secreciones, si bien dentro de casa no come ni se reproduce.

Coccinella septempunctata – Autor: S. Rae

También se utiliza contra los pulgones la especie de San Antonio Hippodamia convergens, conocida como catarina convergente, y Coccinella septempunctata, la mariquita de siete puntos, especie nativa de Europa y quizá la más popular de todas.

Sin embargo, dado que existen miles de especies de vaquitas de San Antonio, cabe subrayar que no todas comen plagas de plantas.

Incluso algunos San Antonios son considerados plagas, como el mexicano escarabajo del frijol (Epilachna varivestis), que prefiere comer solo plantas, siendo una plaga voraz de frijoles y a veces soja.

Epilachna varivestis arrasa con los frijoles – Foto: Stephen Ausmus

¿Qué significa una vaquita de San Antonio en la casa?

La creencia popular considera la aparición de una vaquita de San Antonio en casa como un presagio de temporadas de buena suerte.

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Si un San Antonio cae en tu mano, brazo o pierna, aprovecha para contar cuántos puntos tiene, ya que hay quienes creen que son los años de fortuna que se vienen.

Al margen de creencias y supersticiones, no molestes a estos escarabajos. Tal como otros insectos con colores brillantes en sus cuerpos, el San Antonio tiene un fluido protector que se filtra de sus articulaciones y desprende un feo olor cuando se siente jorobado.

Se interpreta que la colorida anatomía del insecto es vista como una señal de alerta para otros depredadores. El rojo brillante y las manchas se vuelven un recordatorio de encuentros pasados, que evita atacarlos nuevamente a ellos y a otros insectos con rasgos similares.

Vaquita de San Antonio – Significado según la tradición popular

A la vez, se valora a este insecto por su supuesta facultad para conceder deseos. También se cree que las manchas de las mariquitas predicen la cantidad de hijos que tendrá una persona.

La poesía ha reflejado a la vaquita de San Antonio como un presagio de romances, anunciando nuevos amores por venir.

En el norte de Europa, la cultura escandinava cree que cuando una joven encuentra un San Antonio en primavera y lo deja recorrer alrededor de su mano, es señal de buena suerte: “Ella me mide por mis guantes de boda”.

Asociada a la religión cristiana, se dice que el color rojo del insecto representa la capa roja de la Virgen María y las siete manchas de ciertas especies serían los Siete Dolores de La Virgen.

A inicios de los 90′ se realizó un estudio de los nombres comunes dados a las mariquitas en variadas lenguas, reportándose 329 nombres de 55 idiomas. Entre ellos, una cuarta parte se refieren a La Virgen.

Arte, artesanía, casa
Foto: Magda Ehlers

Más allá de las leyendas, simbolismos y mitos populares, lo cierto es que todos hemos visto aterrizar y caminar a un San Antonio sobre nuestro cuerpo.

A diferencia de la reacción que producen las moscas y cucarachas, insectos que el hombre suele matar sin vacilaciones, a nadie se le pasaría por la cabeza dañar una mariquita. Nuncas las atrapes ni lastimes.

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Vaquita de San Antonio verde

La vaquita de San Antonio verde recibe el nombre científico de Diabrotica speciosa.

Se trata de una especie de mariquita de América del Sur de color verde con seis manchas amarillas, presente en Argentina, Brasil, Bolivia y Paraguay, considerada plaga en varios lugares ya que provoca severos daños en plantas hortícolas y ornamentales, así como especialmente en los cultivos de maíz.

Sus larvas atacan y destrozan las raíces del maíz, ampliando la dieta cuando alcanzan la edad adulta, en que se alimentan de maíz, alfalfa, girasol, soja, calabaza y zapallito.

Diabrotica speciosa fotografiado en Brasil

7 Curiosidades sobre la Vaquita de San Antonio

  1. Las mariquitas nacen negras.
  2. La vaquita de San Antonio es un tipo de escarabajo.
  3. No mastican hacia arriba y hacia abajo como el hombre, sino que mastican de lado a lado.
  4. No todas las vaquitas de San Antonio son damas, algunas son obviamente machos.
  5. Existen más de 6.000 especies conocidas de mariquitas en todo el mundo, entre ellas unas 1.500 descritas de América del Sur.
  6. Los agricultores, jardineros y granjeros adoran a las mariquitas, gracias a su comprobada capacidad para cuidar las plantas de otros insectos, evitando el uso de pesticidas químicos.
  7. Tras machacar una mariquita y aplicar su pulpa sobre los dientes, se consiguió aliviar el dolor de muelas en dos ocasiones, según puede leerse en el libro ‘The Life of North American Insects’ (1859).

La canción de cuna de la vaquita de San Antonio

“Ladybird Ladybird”, también conocida como “Ladybug Ladybug”, es una canción de cuna tradicional, cantada desde el siglo XVIII en Inglaterra.

Los niños cantan sus rimas para que las mariquitas se vayan volando una vez aterrizan en sus manos, creyendo que si piden un deseo y el insecto sale volando, se hará realidad.

Además, porque se cree que matar a una mariquita trae mala suerte, con lo cual cantan la canción para que retorne a casa.

Como analiza y comenta el sitio All Nursey Rhymes, ‘Ladybird Ladybird’ puede querer “enseñar a los niños a proteger a los pequeños insectos y no dañarlos o matarlos”.

Vaquita de San Antonio Dibujo

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Ver:

El guitarrero

El Bichito de Luz

La mantis religiosa / Tata Dios

La chicharra / Cigarra

Fuentes:

Cambridge – Ladybird, Ladybird

Universidad de Kentucky – Ladybugs

Colorado State University – Lady Beetles

Universidad de California – Ladybugs

South Carolina Aquarium – Luck be a lady…bug

Universidad de Florida – Ladybirds, Ladybird beetles, Lady Beetles, Ladybugs of Florida, Coleoptera: Coccinellidae1

Hep6 – 10 Ladybug Symbolism Facts & Meaning: A Totem, Spirit & Power Animal

All Nursey Rhymes

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