Tata dios / Mantis religiosa – El insecto que simula rezar

tata dios

Especialista del camuflaje y predador salvaje, la mantis religiosa puede parecer un trozo inmóvil de rama, una hoja o hasta una flor, cuyas patas en alto son similares al gesto de rezo, a un insecto sagrado que suplica

Con su apariencia de paciencia, pose de plegaria y mimetismo con su entorno, en realidad el tata dios espera serenamente la cercanía de su presa.

Los disfraces de las mantis sirven para el engaño, mientras que sus patas en ademán de oración son su arma de caza, capaz de capturar insectos en pleno vuelo.

Por la rapidez de sus movimientos, la mantis ha inspirado figuras de ataque y defensa en las artes marciales.

¿Qué es la mantis religiosa?

La mantis religiosa, conocida con los nombres de tata diós o mamboretá, es un insecto de los mántidos, la familia más numerosa de mantis.

Consideradas parientes cercanos de las cucarachas pese a sus diferencias, existen muchas especies de mantis, en su mayoría residentes de zonas tropicales o subtropicales.

Además de los mántidos (mantidae), hay más de 10 familias de mantis y un total que supera las 2.000 especies de mantis.

Tenodera sinensis – Foto: Luc Viatour

Sus ojos grandes y saltones impresionan por su parecido con los siniestros e imaginados ojos de los extraterrestres. Tienen una cabeza casi triangular y un cuerpo delgado de 4-10 cm de largo según la especie. Hay una en Sri Lanka de 25 cm de longitud.

Nombres populares

  • mantis religiosa
  • tata dios / tatadiós
  • mamboretá
  • campamocha
  • matapiojos
  • caballo del diablo / caballito del diablo

Especies de mantis

A continuación, sólo algunas especies de mantis que habitan alrededor del mundo.

  • Mantis religiosa – Mantis europea
  • Tenodera sinensis – Mantis china
  • Stagmomantis carolina – Mantis de Carolina
  • Empusa Pennata – Mantis palo
  • Deroplatys desiccata – Mantis hoja muerta
  • Phyllocrania paradoxa – Mantis fantasma
  • Pseudocreobotra wahlbergii – Mantis flor espinosa
  • Hymenopus coronatus – Mantis orquídea
  • Gonatista grisea
  • Liturgusa Bororum
  • Liturgusa algorei

Camuflaje de mantis con orquídea, hoja y palos

Generalmente, la mantis religiosa es verde clarito o marrón y suele verse en días cálidos, camuflada con su entorno de vegetación a la perfección.

Dependiendo de la especie, resulta muy fácil confundirla con palos, ramas, hojas y hasta flores.

No sólo por su coloración tan parecida a partes de plantas, sino también porque este insecto acostumbra a permanecer quieto, inmutable, esperando pacientemente.

Hojas

Algunas variedades de mantis adoptan la forma de hojas marchitas y viejas, como mantis fantasma (Phyllocrania paradoxa) y otras especies africanas del género Phyllocrania.


Phyllocrania paradoxa – Foto: Mydriatic

O la mantis hoja muerta (Deroplatys desiccata), insecto originario de Malasia, cuyas hembras miden casi 10 cm de largo.

Deroplatys desiccata – Foto: Bernard Dupont

Flor

Otras mantis cobran el aspecto de una colorida flor, como la especie africana mantis flor espinosa (Pseudocreobotra wahlbergii).

Pseudocreobotra wahlbergii – Foto: Yasunori Koide

E incluso la mantis orquídea (Hymenopus coronatus), especie que vive en selvas del sudeste asiático, llamativas por su color rosáceo, blanco o leve amarillento y conocidas por su capacidad de mimetizarse con una orquídea. Sus patas son como los pétalos de una flor.

Hymenopus coronatus – Foto: Lamiot
‘Mantis orquídea después del almuerzo’ – Foto: Pavel Kirillov

Palo

La mantis palo (Empusa Pennata) es una especie europea que, como su nombre indica, se caracteriza por su asombroso parecido a un palo.

Empusa PennataFoto: Javier Puig Ochoa
Empusa pennata – Foto: Béotien lambda
Foto: Ferran Pestaña

¿Qué comen las mantis?

Estos insectos habitan a menudo en las plantas, descansan sobre flores, hojas, tallos o arbustos, pero las mantis son insectos carnívoros, cazadores implacables de presas vivas.

Los mántidos suelen comer otros insectos, utilizando sus patas delanteras y afiladas parecidas a brazos en forma de sierra. Con ellas atrapa, sujeta y lastima para devorar.

Foto: Jeevan Jose

Comen avispas, libélulas, grillos, mariposas y saltamontes, ranas, lagartijas, salamandras, pajaritos como colibríes, entre otros animales pequeños. Pero no es usual que coman animales muertos.

¿Por qué el nombre tata dios y mantis religiosa?

Al atacar a sus presas, la mantis se mantiene inmóvil, con las patas delanteras plegadas, inclinadas y bien en alto, evocando la imagen religiosa de la oración.

Por esta apariencia, en Uruguay se los conocen como tata Dios / tatadiós o “ruega a Dios” y en Brasil “prega Deus”. También se les llama “santateresa”, “campamocha” en México, entre otros nombres.

De hecho, el nombre científico de una de las especies de mántidos más comunes en Europa es, precisamente, mantis religiosa, también en alusión a los aparentes ruegos del insecto.

La palabra “mantis” proviene del griego “mantikos”, que significa profeta o adivino.

En Japón, la especie de mantis china se llama Okamakiri mushi. “Kamakiri” es un término que hace referencia a la acción cortante de una guadaña.

Un nombre más a tono con ese posicionamiento de ataque de la mayoría de las mantis, esperando pacientemente hasta lanzar sus movimientos veloces con sus patas delanteras, similares a grandes brazos aserrados que perforan a sus presas.

No están rezando en absoluto, solo esperan que la presa se acerque para así capturarlas y comenzar a comer.

En su libro ‘Insectos y Arácnidos’, el entomólogo* uruguayo Carlos Carbonell describe:

“Cuando una presunta presa se acerca a distancia conveniente, la beatífica actitud de plegaria se disipa, y las poderosas patas delanteras se despliegan con rapidez fulmínea atrapando a la víctima entre sus agudas espinas. Capturada la presa, el mántido la devora viva, para asumir nuevamente su actitud de reposo una vez terminada su ingestión”.

* Quien estudia los insectos.

¿Las mantis religiosas son venenosas?

A pesar de su pericia depredadora, la mantis religiosa no es venenosa, ni producen enfermedades infecciosas.

¿La mantis religiosa pica al hombre?

Difícilmente una mantis pique a un ser humano. Incluso si sucediera, cosa rara dada su excelente visión para evitar confundirnos con una presa, sus mandíbulas no son tan fuertes como para provocar daños graves.

No les interesamos. Su dieta se basa en alimentarse de insectos vivos.

No pican ni muerden al hombre, pero tampoco las provoques para probarlo.

5 curiosidades sobre la mantis

  • Puede ver en tres dimensiones, pero en una forma distinta a la percepción 3D del hombre.
  • Viven aproximadamente 1 año.
  • Tienen 5 ojos y sus cabezas pueden girar hasta 180 grados, escaneando un gran panorama de su entorno.
  • Las patas delanteras contienen espinas que ayudan a capturar a sus presas.
  • En ocasiones, durante o tras el apareamiento, la hembra devora al macho, comenzando por su cabeza.

¿La mantis hembra devora al macho?

Si bien está documentado y hay videos que muestran a mantis hembras comiendo desde la cabeza a otras partes del cuerpo del macho durante el apareamiento, este acto de canibalismo sexual no es habitual.

Para empezar, apenas unas pocas de las 180 especies de mántidos pueden realizar esta práctica fatal durante y luego del apareamiento, pero no es algo que hagan siempre en condiciones naturales.

Foto: Oliver Koemmerling

Se ha vuelto una extendida leyenda urbana sobre un insecto que vive en campos, selvas, bosques, zonas calurosas y llenas de verde, que exageradamente asocia a la hembra con su facultad macabra para devorar al macho.

El registro del canibalismo sexual en boca de mantis hembras no es escaso, aunque se debe considerar que las observaciones de laboratorio pueden variar enormemente a la realidad que tiene lugar en la naturaleza.

Al respecto, la entomóloga de la Universidad de Georgia, Marianne Shockley Robinette, explicó:

Si bien se ha observado en entornos artificiales, como laboratorios donde están criando mantis religiosas, rara vez se ha observado en un entorno natural”.

Por su parte, Sydney Brannoch, experto del Cleveland Museum of Natural History dijo a National Geographic:

“En primer lugar, no todas las especies de mantis religiosa canibalizan a sus compañeros. Quizás si la hembra se muere de hambre o si el macho la irrita, podría tener ese comportamiento. Pero no siempre lo hacen”.

En 2013 Kyle Hurley, un estudiante de entomología de la Universidad de Arkansas Central, que dedicó dos años a observar mantis religiosas en el laboratorio, reveló sus intrigantes hallazgos:

  • 1 de cada 45 casos estudiados, el macho se comió a la mujer
  • 1 de 45 casos la hembra sacó la cabeza del macho antes del apareamiento.

Además, las mantis femeninas “estaban canibalizando selectivamente a los machos más pequeños”, comentó Hurley.

Por rarezas de la naturaleza, el macho puede seguir el acto sexual aún decapitado.

Así lo describe un contenido didáctico de Public Broadcasting Service, TV pública de EE.UU.:

“Cuando el macho pierde la cabeza, literalmente, bloquea los impulsos nerviosos inhibitorios normales y se vuelve más abandonado sexualmente. Por extraño que parezca, el mantis masculino puede continuar teniendo relaciones sexuales después de que su cabeza haya sido devorada”

¿Por qué las mantis hembras se comen a los machos?

La mantis hembra no siempre devora al macho durante su encuentro sexual. Acerca de por qué ocurre, en ocasiones, esta conducta, los científicos dan diferentes razones. Lo cierto es que el canibalismo sexual no es esencial para su reproducción.

Para algunos investigadores, el canibalismo podría deberse sencillamente al hambre de las hembras, más corpulentas que los machos como para poder dominarlos.

Se ha observado que las mantis nutridas no comían a sus parejas, cosa que sí se vio cuando les faltaba alimento, pero esto independientemente a si había o no acto sexual.

Un artículo publicado a mediados de 2016, basado en datos de una publicación académica del 90′, apunta que el canibalismo de las mantis hembras sucede solo el 13-28 % del tiempo.

Ese estudio de 2016 reveló que cuando las mantis chinas comen al macho obtienen aminoácidos importantes, que se incorporan luego a los huevos.

Además, tras canibalizar a un macho la hembra podría llegar a poner el doble de huevos. Al parecer, el macho puede ser una fuente de nutrientes que da a su ADN una mayor posibilidad de pasar a la próxima generación.

¿Qué significa encontrar una mantis religiosa en tu casa?

Según la cultura, una mantis religiosa es señal de buena o mala suerte.

Para algunos cristianos, el insecto representa la piedad o espiritualismo y encontrarlas en casa puede significar que los ángeles lo están vigilando.

Por su posición de rezo, en el sur de África se considera al insecto como un dios, los antiguos griegos pensaban que podía ayudar a los viajeros para encontrar su camino, mientras que en Japón hay quienes creen que es un pronóstico de muerte.

Lo único seguro es que son inofensivas, por lo que no hay que temerles, judearlas ni matarlas.

¿Es ilegal matar una mantis religiosa?

Increíblemente, durante los 50′ empezó a correr un rumor en Estados Unidos, que sostenía la ilegalidad de matar una mantis religiosa y que violar esta ley traía una costosa multa.

Ni falta aclarar que, evidentemente, no era cierto.

El origen del rumor se desconoce, pero se ha asociado a su popular apariencia de estar rezando, con lo que sería un sacrilegio acabar con la vida del sagrado insecto.

La raíz del rumor podría también deberse a algunos jardineros, que habrían comenzado a correr la voz para conservar alta la población de mantis religiosas, una eficaz asesina de plagas no deseadas del jardín.

Pero ojo, porque también matan a los insectos beneficiosos para el ecosistema del jardín. Su hambre depredadora no lo diferencia.

Probablemente, el rumor nació de una larga tradición por parte de personas pertenecientes a culturas y religiones con gran adoración y respeto a la mantis.

Ver: Guitarrero – El bichito de alas ‘metálicas’ que suena en la mano

Mantis religiosa y artes marciales

En las artes marciales chinas, existen dos estilos muy diferentes, conocidos como Northern praying mantis kung fu (Kung Fu de la Mantis Religiosa del Norte) y Southern Praying Mantis Kung Fu (Kung Fu de la Mantis Religiosa del Sur).

Kung fu de la mantis religiosa del Norte

Es una de las formas de arte marcial del templo Shaolin, conocida también como Tang Lang, Shandong y T’ang L’ang Ch’uan, creada en el norte de China por el maestro Wang Lang en el año 1600 DC.

Su origen más popular se relaciona con Wang Lang y sus estudios del ataque de la mantis.

Un día luego de un entrenamiento, Lang vio en el desierto una pelea entre una mantis religiosa y una cigarra de mucho mayor tamaño. El joven comenzó a observar cómo el insecto usaba sus patas para vencer a oponentes más grandes.

Los movimientos de esta forma marcial se inspiraron en este insecto, más otros aportes de Wang Lang.

Por lo general, esta práctica marcial ataca las articulaciones y puntos de presión del cuerpo. Se usa la garra mantis para agarrar, enganchar y golpear.

Generalmente, se coloca las manos en alto, como la protección de los puños en boxeo, pero con las manos abiertas para facilitar el bloqueo del oponente con latigazos de golpes y contraataques en puntos vitales.

Su práctica exige velocidad y fuerza de la mano, así como gran elasticidad de pies “para la evasión y la configuración de agarres y golpes”, explica en Quora el geólogo Ted Kord, quien estudió esta forma marcial.

Mantis Religiosa del Sur

Esta práctica marcial no tiene ninguna relación con el estilo marcial Mantis Religiosa del Norte y tampoco con el insecto.

Las raíces de esta variante marcial son más misteriosas. Originalmente se llamó Chu Ka, un método enseñado a miembros de la familia real para defenderse durante intentos de asesinato.

Aparentemente, por motivos de seguridad sus practicantes cambiaron su nombre a Mantis Religiosa del Sur para confundir a los espías con orden de ejecutarlos, tras el dominio de los manchurianos en China.

Una disciplina marcial caracterizada por juego de pies, golpes y tácticas dolorosas de agarre a corta distancia.

Zorak, la mantis del Fantasma del Espacio

La mantis más famosa del mundo seguramente sea Zorak, personaje mal humorado y muy cómico de ‘Fantasma del Espacio de Costa a Costa’, dibujitos de horario nocturno emitido primero en Cartoon Network y luego en Adult Swim.

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Destapador de risotadas por su humor tan absurdo, ‘Space Ghost Coast to Coast’ es una serie animada de los 90′, protagonizada por un ex superhéroe devenido en conductor de talk show, que ahora entrevista a famosos de carne y hueso.

Space Ghost fue un personaje animado creado en la década del 60′, un superhéroe que combatía a los villanos en el espacio. En los 2000 volvió como superhéroe serio para DC Comics.

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Pero en los 90′ se convirtió en el anfitrión de su propio programa de TV junto a quienes eran enemigos en la serie original.

Moltar hace de productor del show y Zorak comanda su musicalización.

Zorak, uno de los peores malos del Space Ghost del 60′, aparecía en el programa televisivo de los 90′ molestando al Fantasma del Espacio durante su conducción con su constante actitud de mantis amargada y burlona.

¿Zorak es una mantis religiosa?

En rigor, Zorak vendría a ser una mantis espacial gigante.

Ver: ¿Las hormigas son ciegas? -¿Qué es la espiral de la muerte?

Fuentes consultadas:

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